Norman Joseph Woodland, inventor do código de barras, morre aos 91

Publicado em 17/12/2012 às 11:50 | 10942 leituras

Woodland, que foi escoteiro, teve a ideia após pensar na relação entre código Morse e círculos na area da praia.


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Há seis décadas nascia na praia um produto de uma necessidade premente, fruto de uma faísca intelectual e do toque dos dedos de um jovem pela areia. O resultado adorna quase todos os produtos da vida contemporânea, incluindo roupas, alimentos e, para os mais tradicionalistas, até mesmo o jornal que carregam todos os dias.

O homem na praia naquele dia era um engenheiro mecânico em treinamento chamado N. Joseph Woodland. A partir de um movimento circular de seus dedos na areia - produzindo um conjunto de linhas literais na areia - Sr. Woodland, que morreu no último domingo aos 91 anos, concebeu o código de barras moderno.

Woodland era um estudante de pós-graduação quando ele e um colega de classe, Bernard Silver, criaram uma tecnologia, baseada em uma série impressa de estrias largas e estreitas, capazes de codificar informações sobre produtos de consumo para a leitura ótica.

Sua ideia, desenvolvida no final dos anos 1940 e patenteada há exatos 60 anos, acabou por ficar muito à frente de seu tempo, e seus dois inventores juntos fariam apenas 15 mil dólares com ela. Mas o curioso símbolo circular inventado por eles acabaria dando origem ao código universal de produto, ou U.P.C., tornando-se o código de barras retangular tal qual o conhecemos hoje (graças a dezenas de milhões de diferentes itens que ostentam a marca).

O código de barras nunca teria sido desenvolvido não fosse uma sucessão de acontecimentos dignos de nota até mesmo nos anais da etiologia da invenção: se Woodland não tivesse sido um escoteiro, se não tivesse que passar horas na praia, e seu pai não tivesse tanto medo do crime organizado, muito provavelmente o código não teria sido inventado da forma que foi. 

Norman Joseph Woodland nasceu em Atlantic City em 6 de setembro de 1921. Como escoteiro, aprendeu o código Morse, a faísca que anos mais tarde incendiaria sua invenção. Depois de passar a Segunda Guerra Mundial no Projeto Manhattan no Oak Ridge National Laboratory, em Tennessee, Woodland retomou seus estudos no Instituto de Tecnologia Drexel, na Filadélfia (atualmente Drexel University), obtendo o bacharelado em 1947.

Como estudante, aperfeiçoou um sistema para entrega eficiente de música em elevadores. Seu sistema, que gravava 15 faixas de áudio simultâneas em uma película de 35 milímetros, era menos complicado que os métodos existentes na época, que contavam com LPs e rolos de fitas.

Ele planejou prosseguir com projeto comercialmente, mas seu pai o proibiu: “música de elevador”, ele disse, “é controlada pela máfia, e nenhum filho meu irá compactuar com ela”. O jovem Woodland voltou então a Drexel para um curso de mestrado. Em 1948, um executivo de um supermercado local visitou o campus, onde implorou ao reitor para desenvolver um meio eficiente de codificação de dados de produtos.

Diante da negativa do reitor, Bernard Silver, um colega do curso de graduação, ouviu a conversa e ficou intrigado; Ele então recrutou Woodland para pensar em uma solução para o problema. Uma ideia inicial deles, que envolvia informações impressas sobre o produto em tinta fluorescente para serem lidas com luz ultravioleta, mostrou-se inviável.

Mas Woodland, convencido de que estava próximo de solução ideal, deixou a escola de pós-graduação para dedicar-se ao problema. Escondido na casa de seus avós em Miami Beach, passou o inverno de 1948/1949 em uma cadeira na areia da praia, pensando na questão. Foi então que percebeu que, para representar visualmente a informação, precisaria de um código. O único código que ele conhecia era o que havia aprendido nos tempos de escoteiro. Um dia ele se perguntou: o que aconteceria se o código Morse, com sua elegante simplicidade e potencial para combinações ilimitadas, fosse adaptado graficamente? Começou arrastando os dedos preguiçosamente pela areia.

“O que vou dizer a vocês soa como um conto de fadas”, revelou para a revista Smithsonian em 1999. “Eu coloquei meus quatro dedos na areia e por alguma razão - não sei dizer - puxei minha mão e ficaram quatro linhas desenhadas. Eu disse: 'Caramba! Agora tenho quatro linhas, e elas poderiam ser linhas largas e estreitas em vez de pontos e traços'”. A consequência da constaração foi apenas o começo. “Segundos depois levei meus quatro dedos a girar na area para compor um círculo completo”. Woodland preferiu o padrão circular para sua omnidirecionalidade: um funcionário do caixa, pensou, poderia digitalizar um produto sem levar em conta sua orientação. Em 7 de outubro de 1952, Woodland e Silver foram premiados com a patente norte-americana de registro 2.612.994 pela invenção, batizada pelo nome nada romântico “classificando aparelhos e métodos”.

Mas esse método, que dependia de um imenso scanner equipado com uma luz de 500 watts, era caro e complicado, e definhou por anos. Woodland e Silver venderam então a patente para a Philco por 15 mil dólares - e isso foi tudo o que conseguiram pela invenção. Na época que a patente expirou, no final da década de 1960, Woodland era funcionário IBM, onde trabalhou de 1951 até sua aposentadoria, em 1987. Com o tempo, a tecnologia de varredura a laser e o advento do microprocessador tornaram o código de barras viável. No início dos anos 1970, um colega da IBM, George J. Laurer, projetou o familiar retângulo preto e branco, com base no modelo de Woodland e Silver e nos inputs considerados por ambos em seus estudos.

Graças em grande parte ao trabalho de Alan Haberman, um executivo de supermercado que ajudou a selecionar e popularizar o código de barras retangulares e que morreu em 2011, o modelo acabou adotado como padrão da indústria em 1973. Woodland, que ganhou um mestrado em engenharia mecânica pela Universidade de Syracuse, em 1950, recebeu a medalha nacional de tecnologia e inovação (National Medal of Technology and Innovation), em 1992. No ano passado, ele foi incluído no hall da fama dos inventores (National Inventors Hall of Fame). E Silver, que morreu em 1963, foi incluído postumamente junto com ele.

Hoje, os códigos de barras classificam o mundo, encapsulando as informações da cultura material moderna - o largo e o estreito de coisas - em faixas preto e branco. Nos estabelecimentos de varejo em todo o mundo eles são digitalizados a uma taxa de mais de 5 bilhões por dia; e mantêm o controle de livros em bibliotecas, pacientes em hospitais e quase qualquer outra coisa, animada ou não; tudo porque um jovem brilhante, com a mente absorta pela relação entre pontos e traços, um dia passou seus dedos pela areia e teve uma grande ideia.

Fonte: The New York Times [em inglês].

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